Schlafphasen
(Gettyimages)

Pourquoi les phases du sommeil sont essentielles à notre récupération

Durant le sommeil, nous bougeons, nous rêvons ou nous dormons à poings fermés: tout dépend de la phase de sommeil dans laquelle nous nous trouvons. Chaque nuit, notre corps répète plusieurs fois un cycle de sommeil découpé en cinq phases. Ce sont elles qui, notamment, déterminent à quel point nous nous sentons reposés le lendemain matin.

Que se passe-t-il pendant notre sommeil?

Le sommeil est loin d’être un état de calme plat. Par exemple, nous changeons de position, notre expression du visage se modifie, nous bougeons nos paupières, nous ronflons ou nous changeons de rythme respiratoire. De plus, nous pouvons nous réveiller jusqu’à vingt fois par nuit sans nous en rendre compte.

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Notre corps n’est donc pas toujours dans le même état lorsque nous dormons. Notre pouls, notre fréquence respiratoire et l’activité de notre cerveau changent, notamment.

Le sommeil se divise en plusieurs phases qui se distinguent d’après l’activité électrique du cerveau, la tension musculaire et les mouvements des yeux. Des phases qui se succèdent quatre à cinq fois pendant le sommeil.

Quelles phases du sommeil existent?

Endormissement (stade 1)
Lorsque, une fois au lit, nous commençons à somnoler, nous sommes en phase d’endormissement. Dans cette phase à mi-chemin entre veille et sommeil, le corps commence à détendre sa musculature.

Sommeil léger (stade 2)
Après un certain temps, le contact avec le monde extérieur se réduit encore et la musculature se détend de plus en plus. Nous passons plus de la moitié du temps dans cette phase de sommeil.

Sommeil profond (stades 3 et 4)
Lors du sommeil profond, l’activité du cœur et la circulation sanguine sont réduites à un minimum. En raison des ondes lentes qu’émet le cerveau, on appelle aussi cet état «sommeil à ondes lentes». Dans le même temps, il arrive que nous ayons des crises de somnambulisme ou que nous parlions durant cette phase. Les phase de sommeil profond sont plus longues durant la première partie de la nuit et peuvent durer jusqu’à une heure. Si nous nous réveillons à ce moment-là, nous nous sentons souvent désorientés et confus.

REM: Sommeil paradoxal (stade 5)
Le sommeil dit paradoxal doit son nom au fait que le seuil d’éveil est très élevé (sommeil très profond) bien que l’activité de notre cerveau soit intense. Nos muscles sont alors totalement détendus. C’est important, car pendant cette phase, nous rêvons aussi: comme la musculature est inactive, nous ne pouvons pas faire les mouvements que nous faisons en rêve. Mais si nous nous réveillons, nous pouvons très bien nous souvenir de notre rêve.
Hormis quelques tressaillements des muscles, les mouvements rapides des yeux sont notre seule activité musculaire. C’est pourquoi on appelle aussi ce stade le sommeil REM, «Rapid Eye Movement», qui signifie justement «mouvement rapide des yeux». On suppose que le sommeil REM joue un rôle important pour assimiler nos expériences et les enregistrer dans notre mémoire à long terme. Une fois la phase REM terminée, un nouveau cycle de sommeil commence.

Les phases du sommeil influencent la régénération et l’apprentissage

Toutes les phases sont importantes: chacune d’entre elles a sa raison d’être et remplit une fonction essentielle dans le corps. Quand nous dormons, le cycle des phases du sommeil se répète plusieurs fois. Si nous souffrons de troubles du sommeil ou de dépression, la durée du sommeil n’est pas la seule à en pâtir; les phases changent elles aussi. Voici deux exemples de l’influence des phases du sommeil:

  • Régénération: si les phases de sommeil profond se raccourcissent, le corps a du mal à se régénérer.
  • Apprentissage: si on se réveille pendant le sommeil REM, cela compromet le processus d’apprentissage qui se met en place quand nous dormons.

Si nous dormons trop peu ou nous réveillons plusieurs fois par nuit, les phases du sommeil ne sont pas à même de remplir leur fonction. Au fait, vous trouverez des conseils pour favoriser l’endormissement dans l’article sur l’hygiène du sommeil.

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